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>> ENFERMEDADES PROFESIONALES


Chiristian Lahnstein Las “Viejas” Enfermedades Profesionales son los “Nuevos” Riesgos en el Seguro de RC



La enfermedad pulmonar Silicosis, conocida desde hace siglos, se considera a principios del siglo XXI en los EE.UU. como “emerging risk”. ¿Qué hay de nuevo y para quién? No basta con hablar de un viejo o nuevo riesgo para la salud sin aclarar de antemano a qué ramo del seguro de personas afecta y de si se trata de responsabilidades o de seguros de RC. El presente trabajo ha sido elaborado por Christian Lahnstein, jefe del Departamento Principles of Risk, Liability & Insurance Corporate Underwriting/Global Client, de Münchener Rück, y publicado en el “ Boletín de Siniestros” nº 2 de 2005.


Las enfermedades profesionales afectan a grupos de profesiones de la industria minera y de las obras de tierra así como al sector metalúrgico en todo el mundo. Los mercados del seguro cubren este tipo de riesgos de formas diversas (ver Gráfico 1).
Para las enfermedades profesionales existe a nivel mundial cobertura de daños propios ( first party insurance cover) mediante el seguro de personas, tales como el seguro social y el seguro privado. Al igual que en los Países Bajos, los responsables de ello son, en parte, los sistemas del seguro de salud e incapacidad, sin que tenga importancia que las enfermedades estén inducidas por la profesión o no. En general, existen seguros de accidentes laborales específicos pero la cobertura de las enfermedades profesionales varía de un país a otro.
En el caso de las enfermedades profesionales entran en consideración, junto a los seguros de daños propios, también responsabilidades y seguros de RC, como por ejemplo RC de Productos de fabricantes de materiales peligrosos. De la misma manera, también varía de un país a otro cómo se regula la cuestión relativa a la medida en la que los patronos negligentes se responsabilizan por las enfermedades profesionales de sus empleados en vez o de forma complementaria al seguro de accidentes laborales.
En los EE.UU. -al igual que en 1884 en Alemania- se sustituyó la responsabilidad patronal ( employers’ liability) por el seguro estatal de accidentes laborales ( workers’ compensation). Esto ocurrió en relación con los accidentes laborales a comienzos del siglo pasado. En los EE.UU., sin embargo, se mantuvo la responsabilidad patronal para las enfermedades profesionales.
En 1930, un millón de trabajadores en los EE.UU. estaba expuesto a riesgos de silicosis. En solamente seis estados federales se incluían en las leyes del seguro de accidentes laborales prestaciones al respecto. En 1933, en la responsabilidad patronal, los importes reclamados a causa de silicosis, inclusive casos de enfermedades por asbesto no reconocidos, totalizaron un importe de U$S 100 millones, en 1934 dicho importe ascendió a U$S 300 millones. Los empleadores consideraron que este desarrollo estaba condicionado por la coyuntura y se habló de la “ depression disease”. Entre 1930 y 1932 se construyó en Hawks Nest, en el estado federal de West Virginia, un túnel de casi cuatro millas de longitud para la central hidroeléctrica de Union Carbide & Carbon Company. Se dio empleo a 2.000 trabajadores, de raza negra en su mayoría, que trabajaban con modernos taladros de percusión de aire comprimido. Debido a la producción de polvo, el Instituto Nacional de Minas recomendó se hiciese una perforación húmeda, pero que no se llevó a cabo. Una cuarta parte de los trabajadores murió al terminar las obras, tres cuartas partes enfermaron sin remedio. El periódico People’s Press, Chicago, puso en diciembre de 1935 el siguiente titular: “ 476 muertos, 1.500 afectados, en West Virginia, catástrofe del túnel”.
Como consecuencia, se incluyeron las enfermedades profesionales en el catálogo de prestaciones del seguro de accidentes laborales. Se eliminó la responsabilidad patronal para las enfermedades profesionales restantes -en parte, tal y como se hizo en el estado federal de Ohio de forma expresa, independientemente de si existía o no una obligación a prestación conforme el seguro de accidentes profesionales (“... whether or not compensable under the act”).
Pero, debido al bajo nivel de las prestaciones del seguro de accidentes profesionales y a los cortos plazos de prescripción, la indemnización de las enfermedades profesionales siguió siendo en su mayor parte problemática. Y esto explica la importancia de la RC de Productos en los EE.UU. en relación con las enfermedades profesionales -principalmente asbesto- y es el trasfondo para el actual debate sobre las responsabilidades respecto a la silicosis y otras enfermedades profesionales.


 
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