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Silicosis: ¿Un Nuevo Complejo Siniestral en el Seguro de RC?



Los aseguradores en los EE.UU. vienen observando desde hace algún tiempo que aumenta el número de las demandas por dióxido de silicio. Solamente en los últimos años se han presentado aproximadamente 70.000 demandas contra empresas americanas. La silicosis se diferencia de otros temas de gran actualidad -como los campos electromagnéticos o el moho- en que la relación entre la enfermedad y los síntomas médicos claramente definidos está inequívocamente demostrada a nivel científico. No obstante, en vista de los paralelismos entre la silicosis y la enfermedad pulmonar asbestosis, la industria aseguradora, los abogados de las partes demandantes y la prensa se plantean la pregunta de si en este caso se podría tratar del nuevo complejo siniestral “similar al del asbesto” para la RC.
El presente trabajo ha sido elaborado por Michal Mekota, asesor jurídico de siniestros Corporate Underwriting/Global Clients de Münchener Rück, y publicado en el “ Boletín de Siniestros” número 2 de 2005.



Hasta la fecha existen relativamente pocos datos sobre el dióxido de silicio como tema relativo al seguro. Hoy en día no se sabe con seguridad si las conclusiones que se sacaron del tema del asbesto y que son válidas debido a la similitud de ambas enfermedades pulmonares serán aplicables en el futuro. Parece, sin embargo, que todos coinciden en la opinión de que el riesgo que la silicosis encierra para la industria aseguradora es comparable al del asbesto .

Enfermedad Pulmonar por Inhalación de Polvo
La silicosis es una de las enfermedades laborales más antiguas de la humanidad. Su historia está directamente ligada a las canteras y a las minas de carbón. La silicosis ya se mencionó como el pulmón del picapedrero en un papiro del antiguo Egipto y el médico Hipócrates de la antigua Grecia también la conocía. En el siglo XVI, el médico suizo Paracelsus ya hizo informes detallados sobre “la neumoconiosis y otras enfermedades ocupacionales de los mineros”. Hoy en día, las principales profesiones afectadas son las relacionadas con las canteras y la minería.

Silicosis - El Peligro Acecha en el Aire

En cada metro cúbico se encuentran millones de partículas de polvo. Puede surgir una silicosis cuando se inhala el polvo fino que contiene dióxido de silicio cristalino (sílice) y se deposita en los pulmones. El dióxido de silicio, componente básico de la arena, arenisca o granito está presente en todo nuestro medio ambiente. Pero solamente el dióxido de silicio cristalino es nocivo para la salud humana. Al respirar se deposita el polvo fino (polvo de sílice) en los alvéolos pulmonares.
Una exposición excesiva puede hacer que al cabo de años se produzcan nódulos y cicatrizaciones en los pulmones. De esta forma se sustituye el tejido especial capaz de respirar por tejido conjuntivo. Y disminuye la capacidad del pulmón para asimilar el oxígeno del aire.
Se pueden distinguir tres tipos de silicosis:
- Silicosis crónica: La enfermedad se produce cuando se inhala polvo de sílice en bajas concentraciones a lo largo de más de 10 años.
- Silicosis acelerada: El cuadro patológico se manifiesta cuando una persona ha estado expuesta entre cuatro y nueve años al dióxido de silicio cristalino altamente concentrado.
- Silicosis aguda: Una silicosis aguda se produce cuando los pulmones se ven expuestos a concentradas y elevadas cantidades de dióxido de silicio cristalino en un breve plazo de tiempo. Los síntomas de la enfermedad se producen en unas pocas semanas.
Los más recientes estudios indican que existe una relación entre las manifestaciones cada vez más frecuentes de la enfermedad crónica obstructiva, la tuberculosis, cáncer de pulmón, enfisemas, lupus, esclerodermia así como el reumatismo de las articulaciones con el sometimiento al polvo de sílice.
La silicosis no se puede tratar. Una vez que ha brotado la enfermedad, solamente se pueden detener las ligeras modificaciones de los pulmones; en una silicosis grave dichas modificaciones son imparables. La enfermedad también puede desarrollarse aunque la exposición al polvo date de algunos años atrás. El periodo de latencia oscila entre 10 y 40 años. La silicosis solamente se puede impedir mediante medidas preventivas, tales como ropa de protección y mascarillas para la respiración.

Daños a la Salud y Litigios en los EE.UU.

Principalmente son las personas que trabajan en canteras o minas las que padecen estos trastornos en la salud. Casi a diario están expuestas al polvo. Entre los demandantes también se encuentran los técnicos en voladuras, los trabajadores en perforaciones de piedra y aquellos que trabajan con chorros de arena.
Según la Administración de Salud y Seguridad Ocupacional OSHA, los sectores demandados con más frecuencia son:
- Construcciones de edificios y carreteras.
- Minería.
- Acerías y fundiciones.
- Fabricaciones de sustancias abrasivas.

Los Demandantes

Debido a que los daños a la salud de una silicosis se asemejan a los de una asbestosis, los abogados de las partes demandantes en los EE.UU. aplican en los litigios métodos que se desarrollaron para los procesos relacionados con el asbesto. Los mismos bufetes de abogados que estuvieron involucrados de forma determinante en las demandas por asbesto, asumen el papel de pioneros en las demandas por silicosis.
Así, se realizan exámenes radiográficos en series de personas que supuestamente están afectadas. Además, se consulta a los mismos médicos que ya realizaron los exámenes relacionados con el asbesto para que confeccionen informes sobre silicosis. Al parecer se han retomado incluso algunos casos de asbesto y se han rebautizado con el nombre de silicosis. En los litigios será la cuestión de la responsabilidad la que juegue un papel importante. Aparte de las indemnizaciones que se soliciten dentro del marco del seguro de accidentes laborales, se espera que los demandantes intenten eludir el sistema de accidentes laborales. El requisito para ello es una conducta culposa de los patronos, a los que se les achaca haber provocado de forma negligente daños a sus empleados que han sido expuestos de forma intencionada a un peligro conocido y serio. En los procesos de asbesto se consiguió mediante esta argumentación traspasar la cuestión de la responsabilidad del sistema de accidentes laborales a la RC General. Como consecuencia, los juzgados adjudicaron sumas considerablemente más elevadas, ya que en la RC confluyen el pretium dolores y la indemnización penal ( punitive damages)
. Se puede partir del supuesto de que la parte demandante no sólo presentará reclamaciones contra los patronos sino también contra otros grupos objetivo.
A modo de ejemplo, se estima que contra el suministrador número uno americano de arena de cuarzo, US Silica Company, hay unas 25.000 demandas por dióxido de silicio pendientes y el grupo de industria energética y petrolera, Halliburton, también se tiene que enfrentar a 21.000 procesos sub-iudice. El grupo 3M, que primordialmente fabrica productos para la industria y el hogar cuenta con más de 54.000 demandantes quienes afirman que el equipo de protección respiratoria de 3M no era suficiente. El promedio de los importes en concepto de arreglos se situó en unos U$S 1.000, pero se espera que estos importes aumenten notablemente. De hecho, 3M aumentó sus reservas para siniestros pendientes en U$S 100 millones a U$S 231 millones.

Los Demandados

Los oferentes de productos que contienen dióxido de silicio pueden sostener la objeción así denominada “ sophisticated purchaser/user”, alegando que se trata de compradores informados. En este sentido se argumenta que los patronos de las grandes industrias tienen conocimiento del peligro para la salud del polvo que contiene silicio y que deben tomar las medidas protectoras necesarias. En el caso de que los demandantes presentasen reclamaciones contra los mayoristas, éstos podrían sostener que en las últimas décadas han hecho advertencias sobre el peligro y que, como mayoristas, no están obligados a advertir directamente a personas individuales ni a exigir que sus clientes hagan advertencias a sus empleados.
También puede ser un descargo para los patronos si se han atenido a las directivas de la OSHA. Pero, sin embargo, si los demandantes pudiesen demostrar que las concentraciones de dióxido de silicio cristalino, determinadas por la OSHA para la protección de la salud, no son adecuadas y los patronos, aún siendo conscientes de ello, lo hubieran ignorado, entonces pudiera darse el caso de que los patronos tuvieran que asumir la responsabilidad.
Cuando se responsabiliza a la exposición al dióxido de silicio de otras enfermedades, casi siempre hay otro factor en juego: normalmente el fumar. No se puede evitar plantear la cuestión sobre la medida en la que se puede adjudicar al demandante la coexistencia de culpas en la evolución de su enfermedad. En caso dado, esto podría reducir considerablemente la indemnización concedida.

Comparación de Enfermedades Pulmonares

- Silicosis y asbestosis se originan mediante la inhalación y la deposición de polvo que contiene silicio o asbesto. Pueden pasar entre 10 y 40 años hasta que se manifiesten los primeros síntomas.
- En el caso de ambas enfermedades existe un gran número de posibles demandantes y los litigios son realmente lucrativos para los abogados de las partes demandantes en los EE.UU.
- Aunque varios millones de personas hayan estado o estén expuestas al dióxido de silicio cristalino, la probabilidad de enfermar de silicosis o de morir es menor que con el asbesto.
- Mientras que el número de las demandas por silicosis aumenta considerablemente, la tasa de mortalidad por silicosis decrece de forma continuada; en el caso de asbestosis vuelven a aumentar las muertes.
- La silicosis ya se registró en 1929 en la lista de enfermedades laborales. La OSHA -al contrario que en el caso del asbesto- ya exigió a principios de los años 70 que en el manejo con dióxido de silicio cristalino se aplicasen más medidas de seguridad en los puestos de trabajo e indicaciones en los embalajes. El retroceso del número de muertes anuales debidas a la silicosis demuestra que estas medidas se aplicaron de forma eficaz.

Aspectos Interesantes para la Industria del Seguro

Para determinar la magnitud del complejo siniestral de la silicosis para la industria del seguro, serán decisivas las evoluciones futuras en la jurisdicción americana. Actualmente resulta difícil evaluar si el número de demandantes continuará aumentando o si la tendencia de los últimos años solamente fue un fenómeno temporal debido a los temores de los abogados de las partes demandantes ante una posible reforma del derecho delictual. El importe de las indemnizaciones por daños personales que se concedan en el futuro así como de las indemnizaciones penales también influirán en las decisiones relativas al volumen de recursos que se dediquen al tema de la silicosis.
En el juicio Campell contra State Farm Mutual Automobile Insurance Co. quedó bien clara la tendencia a corregir la indemnización penal hacia abajo. El caso estaba relacionado con un siniestro privado de automóviles en el estado federal de Utah. El tribunal supremo de los EE.UU. redujo el daño penal de U$S 145 millones a U$S 25 millones. Algunas decisiones judiciales recientes resultan más problemáticas.
- En eI asunto Tompkins contra US Silica Company, que se confirmó en el proceso de revisión, la parte demandante obtuvo U$S 7,6 millones. El jurado decidió que Tompkins, que trabajaba con chorro de arena, enfermó de silicosis porque había inhalado polvo que contenía silicio.
- En el caso Gómez contra Humble Sand & Gravel Inc. se le concedió al demandante, que padecía una silicosis sin los síntomas típicos de la enfermedad, U$S 1,9 millones. La razón: una esperanza de vida acortada en 20 a 25 años. En la revisión también se confirmó la suma otorgada que está sujeta al examen por el tribunal de casación del estado federal de Texas.
- En el proceso de Altvater contra Claycraft Company se le adjudicó a la viuda de uno de los empleados U$S 1,3 millones. Su marido había fallecido a causa de una enfermedad pulmonar obstructiva después de, por su profesión en una fábrica de ladrillos, haber estado expuesto 40 años al dióxido de silicio cristalino.
Otro papel importante tiene la interacción entre la RC Productos y la RC General y el sistema de accidentes laborales. Si los procesos se limitasen al seguro de accidentes laborales, entonces también las consecuencias financieras probablemente se restringirían a la industria aseguradora.
Pero, sin embargo, si se introdujese la responsabilidad causal independiente de la culpa ( strict liability) como norma, tal y como fue el caso en las demandas por asbesto, entonces los demandantes no tendrían que demostrar que padecen la enfermedad porque estuvieron expuestos a un determinado producto. En su lugar, los enfermos solamente tendrían que demostrar que estuvieron expuestos al dióxido de silicio cristalino. Esto, a su vez, ampliaría el círculo de los que asimismo son carne de cañón para ser demandados. Aunque sigue existiendo la posibilidad de que se aplique la “ strict liability” también en el caso del dióxido de silicio cristalino, los expertos lo consideran más bien improbable.

Conclusión

Los aseguradores, reaseguradores y analistas consideran el riesgo de responsabilidad por enfermedades provocadas por el dióxido de silicio cristalino como serio pero no preocupante.
Existen cuatro razones decisivas para ello:
- En primer lugar, las tasas de mortalidad de silicosis y asbestosis tienen un desarrollo totalmente opuesto.
- En segundo lugar, se vaticinan modificaciones en el ámbito de la responsabilidad delictual. Como por ejemplo, la ley aprobada por el estado federal de Ohio el 24 de mayo de 2004 por la que se delimita el círculo de personas con derecho a presentar demandas debido a la exposición al dióxido de silicio. El motivo de la demanda “ exposición al dióxido de silicio” se reconoce como tal si las “ autoridades médicas responsables” certifican al demandante que éste padece una enfermedad relacionada con dicha exposición.
- Tercero, los aseguradores obtuvieron conocimientos útiles de las demandas por asbesto (por ejemplo, los así denominados “ documentation requirements”) que pueden utilizar para la defensa en las reclamaciones por dióxido de silicio.
- Cuarto, se parte del supuesto de que el sistema de accidentes laborales es el punto de jurisdicción para la mayoría de las reclamaciones.
No obstante, los litigios en los EE.UU. plantean cuestiones a la gerencia de riesgos que deben ser observados con atención. Conforme al más reciente estudio del Insurance Information Institute (III), las enfermedades por dióxido de silicio normalmente no están excluidas en la RC General, RC de Productos y en las pólizas “ umbrella” para comercios. Debido a que el dióxido de silicio cristalino se sigue utilizando en los EE.UU. y en otras muchas otras partes del mundo, los aseguradores y reaseguradores deberían analizar diligentemente si se debería excluir de las pólizas este tipo de enfermedades.

Bibliografía

• Dresdner Kleinwort Wasserstein (Editor): Silica, Not the Next Asbestos, But Still Costly, 2004.
• Insurance Information Institute (Editor): Silica Liability, 2004.
• Kingdollar, Charles: Silica Primer - An Asbestos‚ “Spin-Off”, in: Gen Re, Topics No. 12 de mayo de 2004.
• Merrill Lynch (Editor): Silicosis: The Next Asbestos?, 2003.
• Pictet & Cie (Editor): Insurance Sector – Silica and silicosis. A major potential hazard for the insurance industry?, 2004.
• UBS (Editor): Silica: The Next Asbestos?, 2004.
1- El riesgo para la industria aseguradora probablemente mayor en los países industrializados; no obstante, hay que tener en cuenta que la silicosis se manifiesta en todo el mundo. Por ejemplo, en Vietnam la silicosis abarca el 90% de todas las enfermedades profesionales para las que se ha otorgado una indemnización. En China se registraron entre 1991 y 1995 más de 500.000 casos de silicosis -con 6.000 casos nuevos y 24.000 fallecidos al año.

 
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